CARRICKFERGUS, Irlanda do Norte – O sol estava se pondo sobre as elegantes casas de tijolos vermelhos em um bairro protestante nos arredores de Belfast quando dois candidatos à legislatura da Irlanda do Norte bateram recentemente na porta. Poderia muito bem ter sido os sonhos pró-sindicalistas dos moradores.

“Os tempos mudaram agora”, disse Brian Gow, 69 anos, enquanto ponderava a crescente probabilidade de que o partido nacionalista da Irlanda, Sinn Fein, ganhe o maior número de assentos nas eleições parlamentares de quinta-feira.

Isso seria um extraordinário amadurecimento para um partido político que muitos fora da Irlanda ainda associam a anos de violência paramilitar. Também seria uma mudança importante na Irlanda do Norte, que poderia derrubar os acordos de compartilhamento de poder que mantiveram uma paz frágil por duas décadas.

Mas apesar de todo o simbolismo carregado, o Sr. Gow e sua esposa, Alison, saudaram a perspectiva de uma vitória do Sinn Fein com relativa equanimidade.

“De jeito nenhum eu votaria no Sinn Fein”, disse a Sra. Gow, 66, que, como seu marido, é uma firme defensora do Partido Unionista Democrático, que promove o status atual da Irlanda do Norte como parte do Reino Unido. “Mas se eles estiverem comprometidos em servir a todos igualmente, as pessoas terão que conviver com isso.”

Isso seria música para os ouvidos dos líderes do Sinn Fein. Nas pesquisas da semana passada, eles estavam dois e seis pontos percentuais à frente do DUP e fizeram uma campanha que enfatiza preocupações na mesa da cozinha, como o alto custo de vida e a necessidade de melhores cuidados de saúde – e mina o compromisso ideológico. o partido para a unificação irlandesa, um legado de seus laços com o Exército Republicano Irlandês.

A unificação irlandesa, dizem os líderes do partido, é uma questão de horizonte, sobre a qual o Sinn Fein tem controle limitado. Cabe ao governo britânico realizar um referendo sobre se a Irlanda do Norte deve permanecer com o Reino Unido ou aderir à República da Irlanda.

O único efeito imediato de uma vitória do Sinn Féin seria o direito de nomear o primeiro-ministro no próximo governo. Os sindicalistas, divididos em três partidos, ainda podem ganhar o maior número de votos, segundo analistas políticos.

“Espero que quando os sindicatos políticos passarem neste teste democrático na próxima semana, eles aceitem o voto do povo, seja lá o que for”, disse John Finucane, um membro do Sinn Fein do Parlamento britânico que liderou a campanha do partido. “Pintar isso em um contexto de nós contra eles, após a eleição, é potencialmente perigoso.”

Advogado e jogador de rugby, o Sr. Finucane, 42, conhece em primeira mão os horrores do passado da Irlanda do Norte. Quando ele tinha 8 anos, ele assistiu debaixo de uma mesa quando homens armados mascarados assassinaram seu pai, Pat Finucane, um proeminente advogado católico. O assassinato, no qual paramilitares legalistas conspiraram com as forças de segurança britânicas, foi um dos mais infames dos 30 anos de violência conhecidos como Troubles.

A foto de Pat Finucane ainda paira sobre a mesa de seu filho – um lembrete pungente de por que uma vitória do Sinn Fein significaria mais do que apenas melhores cuidados de saúde. Nos Estados Unidos, onde muitos na diáspora irlandesa abraçam a causa nacionalista, os partidários do partido colocam as apostas de forma mais dramática.

Antes do Dia de São Patrício, eles colocaram anúncios no The New York Times e outros jornais prometendo “unidade irlandesa em nosso tempo” e pediram ao governo irlandês que “planejasse, preparasse e defendesse a unidade irlandesa conforme estipulado no Acordo de Sexta-feira Santa”. o acordo de paz de 1998 que pôs fim à violência sectária no norte.

“Se o Sinn Fein for o maior partido, a atenção se voltará imediatamente para seus apelos por uma pesquisa de fronteira” para determinar se a maioria das pessoas prefere a unidade irlandesa, disse Gordon Lyons, sindicalista democrata que representa Carrickfergus. “O que as pessoas querem evitar é a divisão, as brigas e o rancor que se seguiria.”

Mas são os sindicalistas democratas que estão lançando as bases para o ressentimento. Eles alertaram que se recusarão a ingressar em um governo com um primeiro-ministro do Sinn Fein. O partido retirou seu primeiro-ministro do governo em fevereiro devido a uma disputa sobre o status comercial do norte desde o Brexit, que é regido por uma construção legal conhecida como Protocolo da Irlanda do Norte.

Sindicalistas reclamam que o protocolo, que exige controles de fronteira para mercadorias que se deslocam da Grã-Bretanha para a Irlanda do Norte, criou uma barreira entre o norte e o resto do Reino Unido. Eles estão pressionando o primeiro-ministro Boris Johnson a rever o acordo que ele negociou com a União Europeia.

Senhor. Johnson parece pronto para fazer exatamente isso. Seu governo está preparando uma legislação, que poderá ser apresentada dias após a eleição, o que resultaria na perda de partes do protocolo. Críticos alertam que isso pode desencadear um confronto com Bruxelas e colocar em risco a paz duramente conquistada do Acordo de Sexta-feira Santa.

Mas as pesquisas mostram que o protocolo não é uma alta prioridade para a maioria dos eleitores na Irlanda do Norte, nem mesmo para muitos membros do sindicato. Alguns economistas argumentam que o status comercial híbrido do Norte é uma vantagem, pois lhe dá acesso duplo aos mercados da Grã-Bretanha e da União Européia.

A questão não foi muito discutida em uma recente noite de recrutamento por dois candidatos do Partido da Aliança, que se apresenta como uma alternativa centrista ao Sinn Fein e ao DUP. “As pessoas veem isso como as partes lutando pelas bandeiras e pela fronteira, não como questões comuns que afetam a vida diária das pessoas”, disse um deles, Danny Donnelly.

Os opositores dizem que o DUP está fazendo uso do protocolo – apesar dos detalhes incrivelmente complicados – particularmente em redutos leais, onde cartazes alertam os moradores “NUNCA aceitarão uma fronteira no Mar da Irlanda!”

“Não há como você me dizer que uma criança com uma bomba de gasolina na mão foi ferida pelos detalhes de um acordo comercial internacional entre a UE e o governo britânico”, disse ele. Finucane disse, referindo-se a confrontos violentos no ano passado entre jovens manifestantes e policiais em Belfast.

Mas, embora o protocolo tenha pouco efeito tangível na vida cotidiana, ele carrega um peso simbólico para aqueles que se afastaram da Grã-Bretanha desde o Brexit. Enquanto os protestantes continuam sendo a maioria da população no norte, a população católica está crescendo mais rápido e está prestes a alcançá-los.

Embora a ligação entre a identificação nacional não seja automática – alguns católicos na Irlanda do Norte se consideram britânicos, não irlandeses – contribuiu para a crença entre os membros do sindicato de que as religiões do norte e do sul inevitavelmente se aproximarão e que seus laços com Londres aumentar. desgaste inevitável.

“Ainda fazemos parte do Reino Unido”, disse o Sr. Gow disse: “Mas não é assim que somos tratados”.

Por isso, ele culpa o DUP em vez do Sinn Fein. O partido assinou o acordo que o Sr. Johnson atacou com Bruxelas e agora quer desvendar. Em seguida, retirou-se do governo no que ele viu como um golpe político que traiu sua história de 50 anos como uma voz responsável pelos membros dos sindicatos em Belfast e Londres.

As divisões dentro do partido, que também enfrenta um desafio de um partido de direita, a Voz Unionista Tradicionalista, são tão profundas que alguns dizem que todo o movimento sindical pode precisar de uma redefinição.

“Há uma corrente de pensamento no trabalho sindical de que talvez tudo tenha que desmoronar e queimar antes que possamos ter um novo movimento sindical real que una a todos”, disse David Campbell, presidente do Loyalist Communities Council, que é um grupo de pró- grupos sindicais paramilitares.

Senhor. Lyons destacou que o DUP conseguiu fazer com que o governo britânico se comprometesse com uma revisão do protocolo. Ele previu que os eleitores sindicais – mesmo aqueles desmoralizados pelo Brexit – retornariam ao redil em vez de arriscar deixar o Sinn Féin tomar o manto do principal partido.

Seja qual for o resultado, a história continuou em Belfast. Kevin Mallon, 40, lojista da movimentada Falls Road, um reduto católico, disse que os nacionalistas estão mais interessados ​​na prosperidade econômica do que na união com o Sul, embora a ideia ainda tenha um apelo atávico.

Thomas Knox, 52, pintor e decorador católico, tomou uma cerveja no Royal British Legion, um bar na cidade vizinha de Larne que já foi frequentado por policiais e soldados britânicos. Uma década atrás, ele disse, ele não se sentiria confortável entrando no lugar.

“Esses dias já se foram”, disse o Rev. Knox.



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